Een aardverschuiving

Bij de kalkmijn Brønnøy in Noorwegen worden zelfrijdende Volvo FH-trucks getest voor het vervoeren van kalksteen over een afstand van vijf kilometer. Dit is de eerste autonome oplossing van Volvo Trucks die in de praktijk wordt gebruikt. Het doel is een aanzienlijke verhoging van de productiviteit en veiligheid van de mijn.

De eerste autonome oplossing van Volvo Trucks die in de praktijk wordt gebruikt.

Een autonome Volvo FH in de kalksteengroeve van Brønnøy.

"Het betekent extra vrijheid voor ons als de technologie het werk doet. De machines kunnen bijvoorbeeld doorwerken wanneer wij willen slapen", zegt Raymond Langfjord, managing director bij Brønnøy Kalk, over de geleidelijke invoer van automatisering in deze grote steengroeve aan de kust van West-Noorwegen. Het indrukwekkende landschap vormt het decor voor deze zware klus. De trucks ploegen stug voort over modderige wegen door de ruige omgeving van en naar de vergruizer in Velfjord.

Raymond Langfjord

Raymond Langfjord, Managing Director bij Brønnøy Kalk.

Vorig jaar werd een historische overeenkomst getekend tussen Brønnøy Kalk en Volvo Trucks. De geautomatiseerde Volvo FH-trucks transporteren nu de gewonnen kalksteen door tunnels vanaf de eigenlijke mijn naar de vergruizer. Deze ligt in een nabijgelegen haven waar de kalksteen op grote schepen wordt geladen. De bedoeling is dat de zelfrijdende trucks in de herfst volledig operationeel zijn. Brønnøy Kalk schaft niet zomaar de autonome Volvo Trucks-voertuigen aan maar een complete, op maat gemaakte transportoplossing. Hierbij gaat het specifiek om het geautomatiseerde vervoer van de kalksteen tussen de twee knooppunten. De zelfrijdende vrachtwagens worden bestuurd door de operator van de wiellader, met behulp van een locatiebeheersysteem.

Volgens Raymond Langfjord was dit een goede gelegenheid om uitdagingen op het gebied van productiviteit, flexibiliteit en veiligheid in de mijn aan te pakken. Dit was de belangrijkste reden om over te stappen op zelfrijdende trucks. "We hebben het hier over een perspectief van honderd jaar. Momenteel hebben we twee ploegen voor productie en onderhoud, maar gaat het beladen van de schepen die de kalksteen exporteren, dag en nacht door. Als we de kalksteen met een autonoom systeem de klok rond kunnen vervoeren, zou dat onze activiteiten aanzienlijk verbeteren."

Volvo FH aan het lossen

De zelfrijdende trucks lossen de gewonnen kalksteen in de bek van een vergruizer bij een nabijgelegen haven. Vanaf hier wordt de vracht geladen op grote schepen.

Raymond Langfjord werkt sinds maart 2006 in de kalkmijn van Brønnøy. Zijn eerste functie was machineoperator en assistent bij het werken met explosieven in de mijn. Hij moest sjouwen met emmers grind voor het vullen van de gaten met springlading voordat deze tot ontploffing werd gebracht. Meer verantwoordelijkheden volgden in de loop der jaren. Na de functies van voorman en productiemanager werd hij in januari 2017 aangesteld als managing director. "Ik heb ervaring opgedaan op alle niveaus en ken de verschillende processen zeer goed. Dit helpt bij het herkennen van de uitdagingen die ons op de lange termijn te wachten staan."

Een van de belangrijkste problemen van Brønnøy Kalk is dat de mijn zich in een duur land bevindt, terwijl moet worden geconcurreerd op de wereldmarkt. Dit betekent dat er continu wordt gestreefd om concurrerender te werken. In 2015 begon Brønnøy Kalk met interne discussies over het verbeteren van de werkmethoden. Na het opzetten van een projectgroep werd contact opgenomen met verschillende partijen, waaronder Volvo Trucks. Omdat Volvo Construction Equipment ook deel uitmaakte van het proces, was er veel contact met een uitwisseling van ideeën over haalbare, autonome oplossingen. Sindsdien is er een intensieve dialoog gevoerd waardoor de mijn steeds meer vertrouwen kreeg in de oplossing.

De relatie was vanaf de eerste dag erg goed. Volvo Trucks begon het gesprek niet meteen vanuit een commerciële invalshoek.

Raymond Langfjord

Managing director bij Brønnøy Kalk

Volvo FH in een tunnel

De zelfrijdende trucks leggen een traject van vijf kilometer af naar de vergruizer. Het grootste deel van de route bestaat uit twee lange tunnels, van respectievelijk 3,5 km en 0,8 km.

"Natuurlijk hebben we nog lang niet alle antwoorden. Je moet ervan overtuigd zijn dat we kunnen samenwerken om oplossingen voor de uitdagingen te vinden. De relatie was vanaf de eerste dag erg goed. Volvo Trucks begon het gesprek niet meteen vanuit een commerciële invalshoek. Het ging niet over de kosten en winst of contracten, maar over wat geschikt zou kunnen zijn bij Brønnøy Kalk. Er waren geen verborgen agenda's en we konden zelf ideeën naar voren brengen, zodat de technologie en creativiteit op de eerste plaats kwamen."

Raymond Langfjord denkt dat door het inzetten van een geautomatiseerde oplossing ook de veiligheid verbetert. Het transport in de mijn verloopt grotendeels via tunnels. In augustus 2018 vatte een vrachtwagen vlam bij het lossen op de vergruizerlocatie. Gelukkig bevindt de locatie zich in een open gebied en raakte niemand gewond. De warmte en energie die vrijkwamen, waren echter een duidelijke waarschuwing dat een dergelijk incident in een van de tunnels fataal zou kunnen zijn. Daarnaast waren er nog veel andere uitdagingen die moesten worden overwonnen voor een geslaagde inzet van de geautomatiseerde trucks. Het automatiseringsteam van Volvo Trucks besteedde op de basis in Göteborg veel tijd aan het testen van de oplossing op afstand, zodat wijzigingen snel konden worden aangebracht. Het team heeft ook regelmatig live tests uitgevoerd in de mijn. 

Volvo FH die de tunnel uitrijdt

Na het verlaten van de eerste tunnel rijdt de Volvo FH een stukje door de buitenlucht voordat de volgende tunnel begint.

Raymond Langfjord praat met passie over de toekomst van Brønnøy Kalk en de mogelijkheden van geautomatiseerde trucks. "De volgende fase voor ons wordt het overstappen naar geheel elektrische trucks. Maar om eerlijk te zijn weet ik nog niet hoe het in de toekomst gaat lopen. Het is nieuwe technologie en we weten dat het niet zonder slag of stoot zal gaan. Maar vanaf het begin is Volvo Trucks open geweest tegen ons. Wanneer er een probleem was, hebben ze het opgelost. Dat geeft ons het vertrouwen dat het zal lukken. Onze waarden en onze reputatie passen heel goed bij elkaar."

Autonome Volvo FH onderweg bij de mijn van Brønnøy

Als alles volgens plan verloopt, zijn de geautomatiseerde trucks vanaf de herfst van 2019 zowel overdag als 's nachts volledig operationeel, waardoor de productiviteit van de mijn toeneemt.

Brønnøy Kalk AS

Geschiedenis: Brønnøy Kalk AS is opgericht in 1997. Het is eigendom van Norsk Mineral AS, een particulier familiebedrijf dat al sinds 1948 in de minerale industrie actief is. 

Services: Het bedrijf is gespecialiseerd in de winning van kalksteen, dat onder meer wordt gebruikt bij vervaardigen van pigmenten voor de internationale papierindustrie. 

Opgericht in: 1997.

Eigenaar: Norsk Mineral AS. 

Aantal werknemers: 50. 

Vracht: Kalksteen. 

Aantal autonome Volvo-trucks: 6.

Aantal wielladers: 4.